Kate nĠavait nullement exagŽrŽ en incitant Johnny ˆ se vtir chaudement, car ˆ peine sortirent-ils de la maison quĠils furent assaillis par de violentes et glaciales bourrasques de neige.

— Quelle tempte ! frissonna ce dernier. Ë quelle distance se trouve votre chapelle ?

— Ë environ cinq cents yards, lui rŽpondit-elle en braquant le faisceau de sa lampe en direction des bois avoisinants. Venez, suivez-moi !

SĠavanant rŽsolument sous le couvert des arbres, elle lĠentra”na sur un sentier quĠils abandonnrent au bout dĠune centaine de mtres pour couper ensuite au travers de la vŽgŽtation. LĠobscuritŽ Žtait totale et, bien quĠils ne distinguassent quasiment rien de qui les entourait, Kate sĠy dŽplaait sans hŽsitation.

— Comment diable parvenez-vous ˆ vous orienter ? sĠen Žmut Johnny.

— Oh, jĠy suis allŽe si souvent que je serais capable de mĠy rendre les yeux fermŽs ! lui rŽpartit-elle.

Ils cheminaient depuis une bonne dizaine de minutes lorsquĠun bruit diffus interpella son attention. DĠabord, il pensa que ce nĠŽtait lˆ quĠun effet de son imagination, mais au fur et ˆ mesure quĠils progressaient, celui-ci se prŽcisa et, intriguŽ, il finit par sĠimmobiliser pour tendre lĠoreille. Quelque part devant eux, il perut alors des Žclats de voix auxquels se mlaient les flonflons dĠun accordŽon.

— QuĠy a-t-il ? sĠalarma Kate en sĠavisant quĠil sĠŽtait arrtŽ.

— Vous attendiez dĠautres visiteurs ? lui demanda-t-il.

— Non, pourquoi ?

— Vous nĠentendez pas ce vacarme ?

— Juste Ciel, cĠest vrai ! tressaillit-elle. ‚a semble Žmaner de la chapelle...

— Avez-vous informŽ quelquĠun de ce qui sĠy passait ?

— Bien sžr que non !

— Pourtant, il y a du monde lˆ-bas !

— Mon Dieu ! sĠŽcria-t-elle. H‰tons-nous !

Courant ˆ perdre haleine, tous deux atteignirent rapidement la b‰tisse, mais si le bruit sĠŽlevait effectivement de lˆ, les abords ne comportaient en revanche nulle trace trahissant une quelconque prŽsence humaine.

— CrŽnom ! sĠŽberlua Johnny. Il nĠy a personne !

— ‚a provient dĠen dessous ! sĠexclama Kate en lui dŽsignant un petit escalier de pierre au bas duquel se dressait une poterne bardŽe de ferrures.

— Vous voulez dire que ce serait une de ces... manifestations ?

— Je crois que oui ! Descendons-y vite !

Elle dŽgringola aussit™t les marches et, lui embo”tant le pas, il pŽnŽtra ˆ sa suite au-dedans. Ds quĠils entrrent, il furent accueillis par un inimaginable tintamarre comme sĠils se fussent trouvŽs au milieu dĠune fte, mais Johnny avait beau en balayer les moindres recoins avec sa torche, ˆ lĠexception dĠune table et dĠun banc, la cave Žtait totalement vide et il nĠy avait pas ‰me qui vive !

Pfuitt ! siffla-t-il stupŽfait. Je vous concde que a dŽpasse largement ce ˆ quoi je mĠattendais !

— Je suis aussi surprise que vous, sĠŽbahit-elle. Ce nĠŽtait pas si bruyant les prŽcŽdentes fois...

Extirpant un briquet de sa poche, elle alluma une lampe ˆ alcool et, alors quĠil arpentait fŽbrilement le sous-sol en tous sens, un air Žveilla soudain son attention.

— HŽ ! se figea-t-il. Je... je connais cette mŽlodie !